Leijonat kaatavat myös Kanadan!Suomen jääkiekon maajoukkue tunnetaan siitä, että se käyttää leijonaa symbolinaan. On ylpeyden aihe pelata leijonapaidassa. Jääkiekkomaajoukkueemme edustaa varhaisemmalle sukupolvelle kunniakasta taistelua ilman mahdollisuuksia voittaa maailmanmestaruutta. Neuvostoliiton punakone dominoi MM-kisoja pitkin 1970-lukua. Suomi alkoi nousta tasollisesti jo 1980-luvun loppupuolella.

Calgaryn olympiahopeasta vuoden 1995 MM-kultaan

Suomi voitti ensimmäisen arvokisamitalinsa olympialaisissa vuonna 1988. Olympiahopea on saavutuksena huikea, sillä Kanadan maaperällä pelatuissa olympiaotteluissa kaikki halusivat varmuudella voittaa. Siinä turnauksessa murtui jonkinlainen taika siitä, ettei Suomi voisi kisata ihan kirkkaimmista mitaleista.

Ruotsi oli vielä 1990-luvun alussa peikko suomalaisille. Viimeinen minuutti jäljellä ja “turvallinen” kahden maalin johtokin suli. Ruotsia pidettiin joukkuelajeissa suomalaisia henkisesti vahvempana. Tarvittiin siis ruotsalainen valmentaja, joka vei Suomen maailmanmestaruuteen asti. Curt Lindtsröm pestattiin maajoukkueemme valmentajaksi vuonna 1993.

Tukholman MM-kisat vuonna 1995 olivat sitten se, joka sai lama-ajan Suomen sekaisin. Mahdottomasta oli tullut mahdollinen. Suomi voitti MM-kultaa. Tämä sai legendan mukaan Timo Jutilan juhlimaan jopa seuraavaan vuoden 2011 MM-kultaan asti. Suomalaisille tuli toki vastaava lasikaton tippuminen siinä välissä vastaan Lordin voitettua Euroviisut.

Suomen menestyneimmät Leijonat

Suomen menestyneimmiksi Leijoniksi eivät siis nousseet Jari Kurri tai Teemu Selänne, jotka molemmat olivat aktiivipelaajia vielä silloin. He eivät päässeet mukaan vuoden 1995 MM-kisoihin. Kurri oli tosin vuonna 1994 ollut auttamassa Suomen MM-pronssille.

Tupu, Hupu ja Lupu -ketjusta tuli legendaarinen niiden kisojen myötä. Saku Koivu, Jere Lehtinen ja Ville Peltonen olivat Ruotsin kaatajat loppuottelussa. Erityisesti Ville Peltonen pelasi hurmoksessa. Siihen aikaan Saku Koivu oli kiistaton tähti ja näiden toisten arvoa ei osattu nähdä.

Ville Peltonen tunnetaan tänä päivänä parhaiten juuri maajoukkuepelaajana. Hän on Leijonan symboli. Nuo vuoden 1995 kisat tekivät hänestä maamme sankarin. Pelaajana hänen kokonaissaavutuksensa eivät ole kuitenkaan verrattavissa Jere Lehtisen tai Saku Koivun saavutuksiin. Peltonen kävi toki NHL:ssä, mutta hänestä ei koskaan tullut NHL-tasolla aivan huippua. Saku Koivusta riittää, että mainitsee hänen kantaneen kapteenin merkkiä Montreal Canadiensin paidassa ja Jere Lehtinen voitti Stanley Cupin Dallas Starsin paidassa.

Teemu Selänne oli mukana monissa arvokisoissa ja oli erityisesti olympiamitalien suhteen keskeinen pelaaja maajoukkueelle. Tämä kertoo siitä, että NHL-kiireiden takia kaikkein kovimmat suomalaistähdet eivät olleet mukana voittamassa maailmanmestaruuksia. Olympialaisiin he usein pääsivät. Toisaalta kun ottaa huomioon sen, että olympialaisissa on usein ollut kaikkein kovimmat pelaajat muiltakin mailta niin hopea ja pronssimitalit ovat joltain puolelta katsottuna kovempiakin suorituksia. Kansan silmissä kuitenkin MM-kulta on huipennus. Sama olisi tietenkin ollut olympiavoiton kohdalla.

Jari Kurri ja Teemu Selänne ovat Suomen kirkkaimmat tähdet kansainvälisesti. Maajoukkueen kannalta katsottuna Timo Jutila ja Raimo Helminen sekä TPS:n Esa Keskinen ovat Leijonapaidassa tekemiensä ansioiden vuoksi maajoukkueuransa puolesta merkittäviä. Esa Keskinen ei koskaan pelannut NHL:ssä. Helminen pelasi ihan hyvin tehoin yhden kauden, mutta palasi Suomeen loukkaantumisen takia. Monet merkittävimmistä Leijonista dominoivat Suomen tai Ruotsin liigassa, mutta eivät olleet NHL-näyttöjensä puolesta maailman kiekkoilun aatelia.

Ilmaveivi ja Suomen MM-kulta vuonna 2011

Suomen jääkiekon maajoukkueelta alettiin odottaa menestystä vuoden 1995 MM-kullan jälkeen. 16 pitkää vuotta vierähti ennen kuin MM-kulta saapui uudestaan Suomeen. Sen symboliksi muodostui Mikael Granlundin ilmaveivimaali Venäjää vastaan. Se vei Suomen MM-finaaliin ja kultaan. Taas kerran finaalissa oli vastassa Ruotsi, joka kaatui murskavoitolla 6-1.

Nuoresta Leijonasta, Mikael Granlundista, tuli kisojen symboli ja hänen ilmaveivinsä ikuistettiin jopa postimerkiksi. Kisojen yhteydessä valmennuksessa toiminut Pasi Nurminen teki oman ilmaveivinsä. Ilmeisessä humalatilassa lentokoneesta Suomeen palatessa MM-voittopokaali kädessä laskeutunut Nurminen lensi nenälleen ja pokaali sai kolhuja. Niitä sitten jouduttiin paikkailemaan ammattilaisten luona. Osa muistaa ilmaveivi-käsitteen Granlundin tempun lisäksi myös Pasi Nurmisen voitokkaan kotiinpaluun yhteydessä tekemästä “ilmaveivauksesta”.

Nuoret Leijonat ja maajoukkueen tulevaisuus

Tänä päivänä Suomi vaikuttaa olevan pienessä laaksossa mitä tulee miesten MM-kilpailuissa pärjäämiseen. Lupaavaa on kuitenkin se, että nuoria pelaajia on noussut aivan maailman eliittiin asti. Teemu Selänteet eivät ole enää pelaamassa ja kohta alkaa myös Mikko Koivun lahjakas ikäluokka siirtyä sivuun.

Suomen nuoret Leijonat voittivat maailmanmestaruuden kotikisoissaan vuonna 2016. Kisojen tähdeksi kohosivat Puljujärvi ja Patrik Laine, joka on mättänyt uskomattomalla teholla maaleja Winnipeg Jetsin paidassa NHL:sä. Mikko Rantanen, Alexander Barkov ja Sebastian Aho ovat Mikael Granlundin ja Teuvo Teräväisen kaltaisten pelaajien kanssa se tulevaisuuden runko, jonka ympärille Patrik Laineen supertähteys voi jatkossa rakentua. Emme tiedä tulevaa ja monet pelaajat saattavat olla pelaamassa NHL:ssä keväisin.